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"La pena de muerte" por H.L. Mencken

"La pena de muerte" por H.L. Mencken

Como se muestra en H.L. Mencken sobre la vida de la escrituraMencken fue un influyente escritor satírico, así como editor, crítico literario y periodista de toda la vida con The Baltimore Sun. Al leer sus argumentos a favor de la pena de muerte, considere cómo (y por qué) Mencken inyecta humor en su discusión sobre un tema sombrío. Su uso satírico del formato de ensayo persuasivo utiliza la ironía y el sarcasmo para ayudar a hacer su punto. Es similar en modo a Jonathan Swift Una propuesta modesta. Ensayos satíricos como los de Mencken y Swift permiten a los autores hacer puntos serios de manera humorística y entretenida. Los maestros pueden usar estos ensayos para ayudar a los estudiantes a comprender la sátira y los ensayos persuasivos.

La pena de muerte

por H.L. Mencken

De los argumentos en contra de la pena capital que surgen de los levantadores, dos se escuchan con mayor frecuencia, a saber:

  1. Que colgar a un hombre (o freírlo o gasearlo) es un asunto terrible, degradante para quienes tienen que hacerlo y repugnante para quienes tienen que presenciarlo.
  2. Que es inútil, ya que no disuade a otros del mismo crimen.

Me parece que el primero de estos argumentos es demasiado débil para necesitar una refutación seria. Todo lo que dice, en resumen, es que el trabajo del verdugo es desagradable. Concedido. Pero ¿y si lo es? Puede ser bastante necesario para la sociedad por todo eso. De hecho, hay muchos otros trabajos que son desagradables y, sin embargo, nadie piensa en abolirlos: el del fontanero, el del soldado, el del basurero, el del sacerdote escuchando confesiones, el de la arena ... cerdo, y así sucesivamente. Además, ¿qué evidencia hay de que algún ahorcado real se queje de su trabajo? No he escuchado ninguno. Por el contrario, he conocido a muchos que se deleitaban con su antiguo arte y lo practicaban con orgullo.

En el segundo argumento de los abolicionistas hay bastante más fuerza, pero incluso aquí, creo, el terreno bajo ellos es inestable. Su error fundamental consiste en suponer que el objetivo de castigar a los delincuentes es disuadir a otros delincuentes (potenciales): que ahorquemos o electrocutemos a A simplemente para alarmar a B y no matar a C. Esto, creo, es un supuesto que confunde una parte con el todo. La disuasión, obviamente, es uno de los objetivos del castigo, pero seguramente no es el único. Por el contrario, hay al menos media docena, y algunas probablemente sean tan importantes. Al menos uno de ellos, prácticamente considerado, es Más importante. Comúnmente, se describe como venganza, pero la venganza realmente no es la palabra para eso. Tomo prestado un término mejor del difunto Aristóteles: katharsis. Katharsis, así usado, significa una descarga saludable de emociones, un desahogo saludable. Un niño de escuela, que no le gusta su maestro, deposita una tachuela sobre la silla pedagógica; el profesor salta y el niño se ríe. Esto es katharsis. Lo que sostengo es que uno de los principales objetivos de todos los castigos judiciales es proporcionar el mismo alivio agradecido (una) a las víctimas inmediatas del criminal castigado, y (si) al cuerpo general de hombres morales y tímidos.

Estas personas, y particularmente el primer grupo, se preocupan solo indirectamente por disuadir a otros delincuentes. Lo que anhelan principalmente es la satisfacción de ver al criminal en realidad antes de que sufran como él los hizo sufrir. Lo que quieren es la tranquilidad que acompaña a la sensación de que las cuentas son cuadradas. Hasta que obtengan esa satisfacción, están en un estado de tensión emocional y, por lo tanto, infelices. En el instante en que lo consiguen, se sienten cómodos. No sostengo que este anhelo sea noble; Simplemente sostengo que es casi universal entre los seres humanos. Ante lesiones que no son importantes y pueden ser soportadas sin daños, puede dar lugar a impulsos más altos; es decir, puede ceder ante lo que se llama caridad cristiana. Pero cuando la lesión es grave, el cristianismo se suspende, e incluso los santos alcanzan sus armas. Está pidiendo demasiado a la naturaleza humana que espere que conquiste un impulso tan natural. A tiene una tienda y tiene un tenedor de libros, B. B roba $ 700, lo emplea para jugar a los dados o al bingo, y se limpia. ¿Qué debe hacer A? ¿Dejar ir a B? Si lo hace, no podrá dormir por la noche. La sensación de herida, de injusticia, de frustración, lo perseguirá como prurito. Entonces entrega a B a la policía, y ellos llevan a B a la cárcel. A partir de entonces, A puede dormir. Más aún, tiene sueños agradables. Se imagina a B encadenado a la pared de una mazmorra a cien pies bajo tierra, devorado por ratas y escorpiones. Es tan agradable que le hace olvidar sus $ 700. El tiene su katharsis.

Lo mismo ocurre precisamente a mayor escala cuando hay un delito que destruye la sensación de seguridad de toda una comunidad. Todo ciudadano respetuoso de la ley se siente amenazado y frustrado hasta que los criminales han sido derrotados, hasta que la capacidad comunal de vengarse de ellos, y más que incluso se ha demostrado dramáticamente. Aquí, manifiestamente, el negocio de disuadir a otros no es más que una ocurrencia tardía. Lo principal es destruir a los sinvergüenzas de hormigón cuyo acto ha alarmado a todos y, por lo tanto, ha hecho infelices a todos. Hasta que sean llevados al libro, la infelicidad continúa; cuando la ley ha sido ejecutada sobre ellos, hay un suspiro de alivio. En otras palabras, hay katharsis.

No conozco ninguna demanda pública de la pena de muerte para los delitos comunes, incluso para los homicidios comunes. Su imposición sorprendería a todos los hombres de la decencia normal de los sentimientos. Pero para los crímenes que involucran la toma deliberada e inexcusable de la vida humana, por hombres abiertamente desafiantes de todo orden civilizado, para tales crímenes parece, para nueve hombres de cada diez, un castigo justo y apropiado. Cualquier pena menor les hace sentir que el criminal ha vencido a la sociedad, que es libre de agregar insulto a las heridas riéndose. Ese sentimiento solo se puede disipar recurriendo a katharsis, la invención del mencionado Aristóteles. Se logra de manera más efectiva y económica, como lo es ahora la naturaleza humana, al llevar al criminal a los reinos de la dicha.

La verdadera objeción a la pena capital no radica en el exterminio real de los condenados, sino en contra de nuestro brutal hábito estadounidense de posponerlo tanto tiempo. Después de todo, cada uno de nosotros debe morir pronto o tarde, y se debe suponer que un asesino es quien hace de ese triste hecho la piedra angular de su metafísica. Pero una cosa es morir, y otra muy distinta mentir durante largos meses e incluso años a la sombra de la muerte. Ningún hombre en su sano juicio elegiría un acabado así. Todos nosotros, a pesar del Libro de Oraciones, anhelamos un final rápido e inesperado. Desgraciadamente, un asesino, bajo el irracional sistema estadounidense, es torturado por lo que, para él, debe parecer toda una serie de eternidades. Durante meses, se sienta en la cárcel mientras sus abogados continúan con su idiota bufonada con escritos, mandatos, sentencias y apelaciones. Para obtener su dinero (o el de sus amigos) tienen que alimentarlo con esperanza. De vez en cuando, por la imbecilidad de un juez o algún truco de la ciencia jurídica, en realidad lo justifican. Pero digamos que, con todo su dinero perdido, finalmente levantan las manos. Su cliente ahora está listo para la soga o la silla. Pero aún debe esperar durante meses antes de que lo atraiga.

Esa espera, creo, es horriblemente cruel. He visto a más de un hombre sentado en la casa de la muerte, y no quiero ver más. Peor aún, es totalmente inútil. ¿Por qué debería esperar? ¿Por qué no colgarlo el día después de que la última corte disipe su última esperanza? ¿Por qué torturarlo ya que ni siquiera los caníbales torturarían a sus víctimas? La respuesta común es que debe tener tiempo para hacer las paces con Dios. ¿Pero cuánto tiempo lleva eso? Creo que se puede lograr en dos horas con la misma comodidad que en dos años. De hecho, no hay limitaciones temporales sobre Dios. Podía perdonar a toda una manada de asesinos en una millonésima de segundo. Más, se ha hecho.

Fuente

Esta versión de "La pena de muerte" apareció originalmente en Mencken Prejuicios: quinta serie (1926).